【新聞脈搏】分布南極多處的綠雪是甚麼?因應新現象,科學家正為南極繪製新的地圖…

美國歌手Frank Zappa在1974年發表了一首名為「不要吃黃色的雪」(Don’t eat the yellow snow)的歌,意思是一般雪都是雪白的,黃色的雪可能沾上了不潔的東西。最近,英國一組研究人員發現,南極出現了綠色的雪,分布多處。

英國劍橋大學和英國南極調查局(British Antarctic Survey)組成的一個團隊,今年5月20日在《自然通訊》(Nature Communications)期刊發表的一篇論文指出,南極溫度不斷升高之下,海岸地區多處出現藻華(algal bloom,即藻類大量繁殖)現象,出現了一片片綠色的雪。

論文的主要作者、劍橋大學植物家安得魯‧格雷(Andrew Gray)說:「隨着南極變暖,冰層融化範圍不斷擴大,我們預測雪藻未來幾乎可確定會繼續增長,並向高處擴散。」

研究團隊花了6年時間,綜合了歐盟哨兵2號(Sentinel-2)衞星所採集的數據和實地觀察的資料,大規模地紀錄了南極藻類的分布範圍,編成了世界第一輯「南極藻類地圖」,他們至少錄到南極範圍內有1,679幅長有綠藻的雪地,覆蓋面積達195萬平方公尺。

據記錄,1,679處出現綠雪的地點,約三分之二位於南極大陸北方、海拔較低的小島,這些島嶼近年均出現劇烈的溫度變化。

研究指出,綠雪主要在南極的夏季,即每年11月至次年2月間出現,這段期間南極溫度在攝氏零度以上。今年2月,南極洲北端外島鏈上的西摩島(Seymour Island)錄得溫度達攝氏20.75度,也是南極史上首次錄得超過攝氏20度的高溫。

這幅「南極藻類地圖」,未來可以當成相關研究基準,用以觀察藻類或其他植披的消長速度。劍橋大學植物科學系的馬達‧達維博士(Matt Davey)說:「這是有關南極洲生物質(biomass,指某一時期一個單位面積内實存的有機物質的總量),以及未來幾年隨著氣候暖化可能發生的生態變化的重要資料。」

達維博士指出,這些藻類已跟一些細少的真菌孢子和細菌結成了一個生物群。他說:「它們形成了一個生物群,更有可能形成了一個新的生境(habitat),甚至是一個新的生態系統(ecosystem)。」

研究小組又發現,綠雪藻的分佈還受到海豹、企鵝和海洋鳥類的影響,這些動物的排洩物,成為營養豐富的天然肥料,有效促進藻類生長。

研究指出,藻類的生長對於地球也不無益處,因為藻類每年能為地球吸收479公噸二氧化碳,約相當於英國875,000趟車程的平均碳排放量,對整個地球來說,可算是小補。

據悉,早於1950至1960年間,已有探險隊在南極發現了藻華的現象,亦有遊輪專程前到來觀光和拍照。

劍橋大學的植物學家格雷說,哨兵2號衞星只能觀測到綠色的藻類,其實南極還有紅色和橙色的藻類,看起來像一道彩虹。研究團隊表示,未來也會繼續觀察紅色和橙色藻類的成長分布。

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