【新聞脈搏】西伯利亞持續出現神秘巨大天坑,這種現象如何形成?人類活動責無旁貸……

今年7月,俄羅斯維斯蒂·亞馬爾(Vesti Yamal)電視台的攝製隊乘直升機飛越西伯利亞的亞馬爾半島(Yamal Peninsula)時,偶然發現一個深50公尺、圓周30公尺的圓柱型坑洞。亞馬爾半島在偏遠的北極海,有「世界盡頭」之稱。那裏有俄國最大的天然氣田,也是俄國輸往歐洲的天然氣主要產區。

這些坑洞呈大型圓柱狀,有人稱為天坑,也稱為西伯利亞巨洞或末日天坑,在2013年首次被發現,但翌年才引起人們的關注。今年7月所發現的一個已是第17個,相信也是最大的一個。科學家們一直對這個現象困惑不已,因為有些「天坑」似乎正在擴大,可能危害到當地居民。

曾目擊天坑形成的牧民米海爾(Mikhail Okotetto)憶述說:「在附近有一座山,突然間大量火、煙霧和泥土飛出,不久這座山就消失了。」

最新一個天坑被發現後,俄羅斯石油和天然氣研究所的一組科學家對此進行了廣泛考察。研究隊成員之一、斯科爾科沃科技研究所(Skolkovo Centre for Hydrocarbon Recovery)的凍土層專家葉夫根尼‧丘維林(Evgeny Chuvilin)說:「這個巨穴非常宏偉壯觀。」

過去這些坑洞也引發不少陰謀論,有人認為是隕石撞擊而成、有人說是俄羅斯在秘密進行武器測試,或甚至是外星人來訪時所造成。丘維林:「至現時為止,對於這些複雜現象是如何形成的,還未有统一的結論。」

丘維林又說:「天坑的形成非常快,但往往在幾個月的時間裏就會迅速變成湖泊,進一步阻礙了研究工作。」

俄羅斯石油天然氣研究所教授波哥亞夫蘭斯基(Vasily Bogoyavlensky)2017年提出,這些巨坑是因為融化的永久凍土中的甲烷氣體積聚,引發爆炸造成。

2014年在亞馬爾半島發現第一個天坑

北半球有約900萬平方公里的陸地是凍土層,當凍土層溶化,泥土裏的微生物趨於活躍,釋出大量甲烷氣。有科學家觀察到,在西伯利亞出現了很多天坑大小相近的凍脹穹丘(pingos),他們推測,當凍土層解凍釋放甲烷氣時,它先會堆積在土地下,然後逐漸升上泥土,形成巨大的圓型土丘,但由於土丘底部已是完全空洞化了,於是當土丘崩潰,甲烷飄散,留下巨大的坑洞。

莫斯科羅蒙諾索夫國立大學(Lomonosov Moscow State University)地質化學家安德烈‧畢契科夫(Andrey Bychkov)相信,天坑的形成,是類似在太陽系其他星體的冰火山活動(cryovolcanism)。冰火山噴發時,看起來就像是一個凍結的噴泉。

地球上是凍土層,不少是位於湖泊之下,這湖泊和凍土層間可能有一層未凍結的融區(underlake talik),當湖水乾涸後逐漸凝結,將甲烷和二氧化碳等被「鎖」在冰層,形成了巨大的壓力,最後引起劇烈的噴發,形成了這些坑洞。

俄羅斯科學家丘維林說:「現時有關冰火山的研究仍十分貧乏,被釋出的甲烷可能增加大氣層的溫室氣體含量,氣候轉變也可能是冰火山的成因之一。」

阿拉斯加費爾班克斯大學(University of Alaska Fairbanks)生態學家凱蒂‧沃爾特安東尼(Katey Walter Anthony)指出,這些現象並非偶然,而是人類的活動結果。她說,亞馬爾半島人口增加,他們建成了新的鐵路和規模較大的市鎮,也增設了飛越西伯西利的航班,種種活動令附近大氣更溫暖,今年6月20日,西伯利亞維科揚斯克(Verkhoyansk)曾錄得攝氏38度(華氏100.4度)的高溫。

沃爾特安東尼指出,溫暖的氣候令冰雪融化,令埋藏在凍土層的氣體更易釋出到融區。

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