【新聞脈搏】為甚麼世界上的敏感兒越來越多?孩子出生後要全然避開敏感食物?

在世界各地,兒童食物過敏的問題都比以往更嚴重。越來越多人對花生、蠶豆、奶或蛋等食物有過敏反應,最近甚至連芝麻,亦被列入可能致敏的食物之一。食物過敏現在影響了英國約7%的兒童和9%的澳洲兒童。在整個歐洲,2%的成年人有食物過敏。最近兩名英國青少年吃芝麻和花生後死亡,澳洲亦有一名6歲女孩因乳製品過敏而死亡。導致兒童過敏最常見食物,包括有牛奶、蛋、花生、堅果(例如核桃,杏仁,松子,巴西堅果,山核桃)、芝麻、魚和貝類(如甲殼類動物和軟體動物)等。

倫敦國王學院從事小兒過敏研究的亞歷山大.山圖斯(Alexandra Santos) 博士正努力找出當中原因,並設法應對。

是甚麼引起過敏?

雖然目前並沒有歸納出單一的解釋,不過科學家們還是有一些理論闡述。其中一項,握測是衛生改善反而令過敏數目上升。由於兒童在更衛生的環境成長,是以較少寄生蟲感染,寄生蟲感染卻常與過敏症相同的機制來發生。由於人體免疫系統不用對抗太多寄生蟲,便轉向對抗這些本應無害的食物。而過敏正是免疫系統對某種物質產生反應的結果,過敏反應包括皮膚發紅,蕁麻疹和腫脹,在最嚴重的情況下更可能導致嘔吐,腹瀉,呼吸困難和過敏性休克。

山圖斯博士補充說,食物過敏和患者的生活地點有密切關係。「過敏人數增加,取決於食物及患者的生活地點,而過去 30 年,生活在工業化社會的人更容易變得過敏。在 1995 至 2016 年間,英國對花生過敏的人數便增加了 5 倍。澳洲情況或更嚴重,9% 的 1 歲幼兒對雞蛋過敏、3% 則對花生過敏。相反,發展中國家的過敏數字比較少,即使發生,亦更傾向在城市人口中反映,而非農村。以移民為例,有研究表示移民人口在抵達新國家後,會較當地的主流人口更健康,但隨著時間推移,這種健康差異會消失。甚至與原籍國相比,移民會有更高的哮喘及食物過敏患病率,進一步說明環境因素的重要性。」

另一套理論是缺乏維他命 D。維生素D可以幫助我們的免疫系統產生健康的反應,使我們不易過敏。但現時世上大多數人口,均沒有獲得足夠的維他命 D,因為人們越來越少時間接受陽光照射。在美國,有指缺乏維他命 D 的比例,在十多年來便增加近一倍。

有辦法應對過敏嗎?

到現時為止,醫學上並沒有根治過敏的辦法,令育有食物過敏的孩子之家庭十分擔心和憂慮,較新的「雙重過敏源暴露(dual allergen exposure)」理論則認為,若於孩童戒奶時期,讓其少量進食有過敏風險的食物,則反而可起「免疫耐受(induced tolerance)」作用,預防過敏。這個倫敦國王學院的研究表明,兒童從出生那年開始經常吃花生直到5歲花生過敏減少了80%。以上解釋只是理論階段,未得到充分支持。

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