【新聞脈搏】這種地球生物可能已經進駐月球 – 水熊蟲,牠們會否成為月球新移民?

今年4月11日,以色列非營利機構「SpaceIL」發射登月探測器「創世紀號」(Beresheet)前往月球,令以色列成為繼美國、俄羅斯、中國之後,第4個將探測器送達月球的國家,也是首次有民用探測器登陸月球。

然而,「創世紀號」的登月船在月球表面失事墜毀,使船上的一批水熊蟲散落月球,有份參與計劃的「方舟使命基金會」(Arch Mission Foundation)創辦人諾瓦‧史比瓦克(Nova Spivack)透露,相信這些水熊蟲極有可能在月球存活一段時間。

「創世紀號」4月前往月球時,攜帶了一些光碟,儲存了3,000頁有關地球的資訊、人類的基因樣本,還有數以千計的脱水水熊蟲(water bear)。該機構希望倘人類的文明毀滅,仍可以在月球留存一些地球的資訊。

科學家先將水熊蟲體內的水份抽走,令牠們進入人工休眠狀態(suspended animation),而新陳代謝速度減慢至平常的0.01%,然後封存於環氧樹脂(epoxy)的裝置內,未來只要補充水分,牠們就可以「復活」。

水熊蟲屬於緩步動物科(Tardigrades),是一種體積不超過1公釐,只能透過顯微鏡觀察到的微小生物。水熊蟲演化可以追溯到5億年前的寒武紀(Cambrian Period),牠們擁有八條腿,腿的末端有爪子或吸盤,通常在極地的地衣和苔蘚上生活。

專家認為,「水熊蟲」至少可以在月球上存活一段時間,當接觸到水時,更可能會重新活動。波蘭亞當密坎凱維奇大學(Adam Mickiewicz University)水熊蟲專家卡克茲馬雷克(Lukasz Kaczmarek)表示,雖然月球沒有大氣層,更沒有液態水,這些水熊蟲也可能存活達10年之久。

克茲馬雷克說,當一條水熊蟲處於靜止狀態後,他會停留在同一個年紀,數年後或有機會醒來。他說:「未來我們也許可以用同樣方法進行太空旅程,當我們抵達遙遠的星體時,我們還能保持年青。」

水熊蟲能在嚴苛的環境中生存,牠們可以忍受攝氐零下272度至115度的極端溫度,又可以暴露在高劑量輻射下生存甚至產卵。現時水熊蟲分布於全世界各地,從海拔6,000公尺的喜馬拉雅山,到4,000公尺深的海溝,從炎熱乾旱的沙漠到結冰的南極湖泊,都能見到牠的蹤影。

美國肯薩斯貝克大學(Baker University)的水熊蟲動物專家威廉‧米勒(William Miller)說,水熊蟲時常處於極端的環境中,更隨著時間演化出各種適應手段。他說:「更奇怪的是,雖然水熊蟲只能生存幾個星期至幾個月,但由於牠們的身體可處於休眠狀態,牠們的一生可延續很長時間。」

2007年,一組歐洲科學家曾將一批水熊蟲放進歐洲太空總署的「Foton M3」太空船,環繞地球飛行。太空船返回地球後,科學家發現68%的水熊蟲仍然生存,證明水熊蟲是可以在太空真空環境中生存的生物。

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